是巨大超级彗星吗?一个古怪星体闯入太阳系 形迹神秘

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2014 UN271轨道图。(图翻摄自NASA)

天文学家发现,一个直径可能约370公里的神秘古怪星体,已闯入太阳系内部区域,越过了海王星轨道,正在向土星进发。在这次造访太阳系后,它将历时几百万年回到宇宙的深处,继续漫长的旅途。

综合外媒报导,这个天体被称为2014 UN271,是在2014年到2018年的暗能量调查(DES)计划中所发现。不少天文学家认为,它可能是一颗巨大的彗星,直径预估是130至370公里。

从发现它的那一刻,科学家们就被它的古怪及可疑形迹迷惑了。它已接近矮行星的尺寸了,然而它却来自55000个天文单位,即0.9光年外的奥尔特云(Oort cloud)。

奥尔特云在理论上是一个围绕太阳、主要由冰微行星组成的球体云团。位于星际空间之中,距离太阳最远至10万天文单位(约2光年)左右,也就是太阳和比邻星距离的一半。

同样由海王星外天体组成的柯伊伯带和离散盘,与太阳的距离不到奥尔特云的千分之一。奥尔特云的外边缘标志着太阳系结构上的边缘,也是太阳引力影响范围的边缘。

奥尔特云由2个部分组成:一个球形外层和一个盘形内层,后者又称希尔斯云(Hills cloud)。奥尔特云天体的主要成分为水冰、氨和甲烷等固体挥发物。

天文学家猜测,组成奥尔特云的物质最早位于距太阳更近的地方,在太阳系形成早期因木星和土星的引力作用而分散到今天较远的位置。

奥尔特云是太阳系最外部的冰冻“球壳”,由太阳系形成后的原行星盘物质,或被驱逐到那里的水冰、氨和甲烷等固体挥发物组成,形成了很多被称为彗星的小天体。

由于这些天体是由挥发物冻结形成的,进入内太阳系后受阳光照射,就会被加热并释放气体,形成长长的彗发及彗尾。

彗星的直径一般在几百米到几十公里,2014 UN271可能至少有上百公里,如果真是彗星的话,其彗核可能已超过了此前发现的最大彗星C/1729 P1,而且肯定是有史以来发现的最大奥尔特云天体。

由于2014 UN271既不像彗星,又不像小行星,而且极为庞大,引起了科学家们的强烈兴趣,数年来一直在跟踪它的轨迹。

目前已知它将在2031年到达土星轨道外,离在球10.9个天文单位的地方,匆匆窥视木星、火星、地球等太阳系内部天体一番后,就返回奥尔特云继续它恬淡宁静的生活,在太阳系真正的边界处,守望浩瀚无垠的星空。

由于距离太远,2014 UN271亮度最大时,可能和冥王星的卫星卡戎差不多,所以不会为地球人肉眼所见。但如果有一个200毫米口径的望远镜,将可能在10年后见到这个来自太阳系边缘的巨大天体,而下一次就要等450万年以后了。

2014 UN271用了300万年的时间才绕一圈重新回来,为什么下一次又要450万年了呢?据称300万年是2014 UN271的入境轨道周期(inbound Orbital period),是指它这次从远日点到近日点计算出来的轨道周期,也就是回归经历的时间。

由于彗星离太阳越近,越多的物质就会蒸发,再加上其它星球的引力影响,2014 UN271离开近日点后,轨道将会延展,周期也会变长到450万年,这个周期被称为彗星的出境轨道周期(outbound Orbital period)。

据报,2014 UN271运行的轨道改变过几次,但不变的是轨道周期非常长,而在未来10年内,将是它距离太阳最近的时候,几乎到达土星的轨道。

有天文学家预估,这颗巨大彗星恐怕不输1729年的Sarabat大彗星,而且也会形成彗星特有的慧发和彗尾,不过仍需要天文望远镜才能观察到。(新唐人)