韦伯望远镜发现罕见星系 宇宙指纹赫然在目

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沃夫–瑞叶星140(Wolf-Rayet 140)中的两颗恒星每隔八年就会产生尘埃壳,看起来就像环一样,在美国航空航天局(NASA)詹姆斯‧韦伯太空望远镜(James Webb Space Telescope)的这张图片中可以看到。每个环都是在恒星靠近时产生的。当它们的恒星风发生碰撞,气体压缩并形成尘埃。(NASA, ESA, CSA, STScI, JPL-Caltech)

自7月以来,美国航空航天局(NASA)的詹姆斯‧韦伯太空望远镜一直持续为地球提供一幅幅令人难以置信的太空图像。周三(10月12日),韦伯再次给我们带来惊喜。

正如NASA发表在《自然‧天文学》(Nature Astronomy)杂志上的相关论文所陈述的那样,这一次韦伯向人们展示了17个同心尘埃环,令人惊叹。

该机构认为这些朦朦胧胧的光环是两颗恒星共同的杰作。这两颗恒星距离地球仅有5,000多光年。它们的恒星风会时不时交会握手。每当这两颗恒星闪亮的气体流交织在一起时,它们就会形成一个尘埃环。正如NASA所说的,这就是“指纹”的由来。

这个“指纹”尤其吸引人的是它能够让科学家计算出时间的流逝。

基本上,这17个环中的每一个都恰好象征着一次星际约会,就像树的年轮在告诉我们一棵树的年龄那样。总而言之,从韦伯捕捉到的情况来看,科学家们认为这些恒星大约每八年碰一次面。

这项新研究的主要作者瑞安‧刘(Ryan Lau)在一份声明中说:“我们正在看到这个系统一个多世纪的尘埃生成。”

之前,通过我们现有的地面望远镜,只能看到两个尘埃环。“现在,我们至少看到了17个。”这位美国国家科学基金会NOIR实验室的天文学家说,“这张图片也说明了这个望远镜有多么敏感。”

这一发现要归功于韦伯的中红外仪器,即MIRI。与其近红外传感器相比,MIRI专注于从电磁光谱的中红外区域发现的空间物体发出的光。

这张图显示了位于左上方的太阳,与名为沃夫–瑞叶星140(Wolf-Rayet 140)系统中两颗星大小对比。这颗O型恒星(右)的质量大约是太阳的30倍,而它的同伴WR星(中)质量大约是太阳的10倍。(NASA/JPL-Caltech)

此外,研究小组指出,这个恒星系统中的那颗“沃夫–瑞叶星”(Wolf-Rayet,简写为WR星)堪称罕见。因为这个原因,这对组合被命名为沃夫–瑞叶星140。

加州理工学院天体物理学家、这项新研究的共同作者帕特里克‧莫里斯(Patrick Morris)在一份声明中说:“尽管沃夫–瑞叶星在我们的银河系中很罕见,因为就恒星而言,它们的寿命很短。但在整个银河系的历史中,它们有可能在爆炸和/或形成黑洞之前产生大量的灰尘。”

另一颗恒星是一颗O型恒星,是一种超热天体,也较难发现。这颗O型星的质量大约是太阳的30倍,而它的同伴WR星质量大约是太阳的10倍。