宇宙之奇妙! 太阳系外“热木星”下起“液态宝石雨”

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会下“液体宝石雨”的系外行星WASP-121b(右)位置在船尾座(Puppis),距离地球约880光年。(图撷取自NASA官网)

【2022年2月24日讯】一颗距离地球880光年的太阳系外行星非常极端,令人称奇的是,这颗炙热的巨大气体行星不但拥有金属云,还会下液体宝石雨!

这颗行星名为“WASP-121b”,是一颗“热木星”(类似木星的超热行星),是首颗在其大气层内发现平流层(大气层中温度随高度上升的气层)的系外行星,大小约木星2倍。WASP-121b位置在船尾座(Puppis),距离地球约880光年。

据科技媒体《CNET》报导,2月21日发表在《自然-天文学》(Nature Astronomy)期刊上的一项新研究中,天文学家利用美国国家航太总署(NASA)的哈伯太空望远镜,第一次观测到WASP-121b的“阴面”(背面),他们的观测和测量,提供了对这颗系外行星全球大气的第一个详细视图。

WASP-121b每隔1.3天就会围绕一颗名为“WASP-121”的大质量恆星旋转,并被潮汐锁定,它有一面总是面向这颗恆星,而另一面则背对著。根据研究,这颗行星“阴面”的温度足以形成由铁和刚玉组成的金属云。刚玉是红宝石和蓝宝石中的一种矿物质。

就像水蒸气在星球b上循环一样,这些金属云可能会被推到WASP-121b“阳面”,在那裡金属会蒸发成气体。但是在云层离开“阴面”之前,它们可能会释放出由液体宝石组成的雨,同时产生约2538℃的极热温度。

对于白天这一侧来说,在接受极端温度时保持停滞存在很大风险。可能有一天,这颗系外行星会崩溃或被邻星的引力撕碎。

预计在2022年末,NASA更新颖的詹姆斯‧韦伯太空望远镜(James Webb Space Telescope)将接手观测WASP-121b,在红外线下分析它的大气成分,让科学家能够更了解它是如何形成,以及其大气层的成份。(自由时报)