1630万光年! 天文学家发现宇宙最大星系

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电波星系 Alcyoneus 的图像,左下及右上两片橘色的是电波瓣,上下长达1630万光年。(图撷取自推特Martijn Oei)

【2022年2月22日讯】宇宙中最大的星系究竟大到什麽程度?根据发表在《天文学与天体物理学》(Astronomy & Astrophysics)期刊的一项新研究,天文学家发现了直径1630万光年的星系,大约是地球所在银河系(10.6万光年)的153.77倍,打破人类的认知,是迄今为止发现的由单个星系创造的最大结构,也是已知宇宙中发现的最大天体之一。

据《Science alert》报导称,这意味著人类现有太空飞行器从该结构的一端飞到另一端,大约需要1700亿年的时间。

这个星系名为“阿尔库俄纽斯”(Alcyoneus),得名自希腊神话中遭大力神“海克力士”(Hercules)以石击倒的巨人。

Alcyoneus星系在天文学分类中属于“电波星系”,是在无线电波长上非常明亮的星系,核心包含超大质量黑洞,当物质落入黑洞时,它会以两股电离电浆喷流形式从星系中心两侧释放能量,可能是活跃星系核或类星体、耀变体,喷流传播很远一段距离后,尾端会扩散成巨大的电波瓣。

科学家目前还没有搞懂的是,为何在一些星系中它们会增长到如此巨大的规模?Alcyoneus星系最早是在欧洲低频阵列(LOFAR,一个干涉原理的观测设备,由两万个无线电天线组成,分布于欧洲52个地点)中被识别出来的,透过去除干扰及校正光学畸变,最后得到了这张影像。

在此之前,所观察到的电波星系,两侧电波瓣能达到200万光年都已经相当大了,而该星系两瓣的长度竟达到了500万秒差距,意即1630万光年。

相较之下,离银河系最近的大型星系——仙女座星系,距离也不过才254万光年。

科学家还发现,Alcyoneus是一个典型的椭圆星系,但令人感到意外的是,这个星系的总质量只有太阳的2400亿倍,还不到银河1/3。巨型射电星系的产生还是个未解之谜,天文学家至今仍不知道它们究竟是如何变得这麽大,很难想像单靠中心的超大质量黑洞就能产生如此巨大的喷流。

发现这个巨大星系,凸显了我们对这些宇宙庞然大物的理解依然不足,但它可以成为科学家认识此类星系的途径。(自由时报)