韦伯望远镜又写新纪录 发现134.5亿年前最古老星系

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韦伯太空望远镜在“阿贝尔2744”星系团(Abell 2744)外围区发现的两个此前未曾被发现的古老星系。(法新社)

【2022年11月18日讯】跨国合作的韦伯太空望远镜又有新发现。美国航太总署(NASA)17日表示,韦伯太空望远镜发现了之前一直隐而未见的古老星系,其中一个或许早在宇宙大爆炸后3亿5000万年就形成了,即距今134亿5000万年前,比现今经确认所知最古老星系还早5000万年。

“哈佛史密森尼天文物理中心”天文学家纳依度(Rohan Naidu)带领的国际研究团队,根据韦伯7月传回的首批宇宙深处观测资料,发现2个格外明亮、遥远的星系,其中被认为可能是迄今所发现最古老星系是GLASS-z12,据信在大爆炸后3亿5000万年形成,另一个在大爆炸后4亿5000万年形成。

这2个星系的亮度显示出2种可能性:第1个可能性是这些星系非常庞大,包含许多像今日星系所见的低质量恒星,而且是在宇宙大爆炸后1亿年开始形成,这会比目前认定的所谓“宇宙黑暗时代”结束时间还要早1亿年。

第2个可能性是这些星系是由“第三星族(Population III)”恒星组成,即先前从未被观测到,但是理论上仅由氦和氢组成、在较重元素存在之前就已有的恒星。

研究人员17日在“天文物理期刊通讯”(Astrophysical Journal Letters)发表这项研究报告,指出若这些发现获得确认,将打破哈伯太空望远镜写下的一项纪录:迄今所发现最遥远星系是在大爆炸后4亿年形成。宇宙大爆炸在138亿年前发生。

科学家17日在NASA的记者会上说,虽然之前有些研究报告宣称发现了更早的星系,但是这些星系尚未获得确认,其中有些可能是类似早期星系的较晚形成星系。加州大学圣克鲁斯分校天文学暨天文物理学教授伊灵沃斯(Garth Illingworth)指出,“有许多关于发现更早期星系的初步宣布,我们还在努力弄清楚其中哪些可能确实如此”;他说,前述2种可能性,第2种比较吸引他。

韦伯太空望远镜迅速发现如此古老星系,也令科学家意外。韦伯计画天文学家里格比(Jane Rigby)说,这些星系之前因哈伯太空望远镜的能耐极限而隐而未见,“他们就在那里等著我们”,“所以很让人惊喜,那里有很多这样的星系可研究”。

加州大学洛杉矶分校教授托马索·特鲁(Tommaso Treu )说,“韦伯太空望远镜开启了新疆界,带我们更接近了解一切的起源是如何开始。”(自由时报)

韋伯太空望遠鏡在「阿貝爾2744」星系團(Abell 2744)外圍區發現的兩個此前未曾被發現的古老星系。(法新社)
韦伯太空望远镜在“阿贝尔2744”星系团(Abell 2744)外围区发现的两个此前未曾被发现的古老星系。(法新社)
韋伯太空望遠鏡在「阿貝爾2744」星系團(Abell 2744)外圍區發現的兩個此前未曾被發現的古老星系,其中編號2的星系,據信在宇宙大爆炸後3億5000萬年形成。(美聯社)
韦伯太空望远镜在“阿贝尔2744”星系团(Abell 2744)外围区发现的两个此前未曾被发现的古老星系,其中编号2的星系,据信在宇宙大爆炸后3亿5000万年形成。(美联社)

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